После смерти короля Людовика I поляки попросили его младшую дочь Ядвигу принять польскую корону. Ядвига стала супругой Ягелло, князя Литвы, который управлял Польшей под именем Владислава II (1386 – 1434). Монарх сам принял католичество и призвал литовский народ поступить также. Он стал основателем одной из самых могущественных европейских династий и объединил Польшу и Литву в единый государственный союз. В 1410 году поляки вместе с литовцами выступили против крестоносцев и нанесли поражение тевтонским рыцарям в битве при Грюнвальде. В 1413 году в Городло была утверждена польско-литовская уния, следствием этого стало появление в Литве общественных институтов, образованных по польскому образцу

Казимир IV (1447–1492) сделал попытку ограничить власть церкви и дворян, но все закончилось тем, что он вынужден был оставить им привилегии и права сейма, в состав которого входило духовенство, аристократические слои общества и мелкопоместное дворянство. Кроме того, дворянам он даровал Нешавские статуты, которые по содержанию были аналогичны Хартии вольностей в Англии. Война с Тевтонским орденом, продолжавшаяся целых тринадцать лет (1454–1466) закончилась польской победой. По мирному договору в Торуни к Польше присоединили Поморье и Гданьск. Орден превратился в вассала Польши.

Золотой век Польши

16-й век историки называют золотым в летописи Польши. В это время она стала крупной и достаточно заметной страной Европы. В Восточной Европе она стала занимать главенствующее положение, а культура страны достигла высочайшего расцвета. Однако в то же время образовалось централизованное Русское государство, которое имело свои виды на земли Киевской Руси. В это время на западе объединились и стали серьезными соперниками Бранденбург и Пруссия. Османская империя представляла собой нешуточную угрозу на юге страны.

В 1505 году короля Александра (1501-1506) вынудили принять конституцию, которая носила название «Ничего нового», суть ее была в том, что в решении государственных вопросов мнение парламента приравнивалось к воле монарха. Парламенту предоставили также право вето на вопросы, связанные с дворянами. По новой конституции парламент был двухпалатным: сейм (мелкопоместное дворянство) и сенат (представители аристократии и высшего духовенства).

Поскольку государство имело открытые границы и нередко вело различные войны, было принято решение о создании сильной армии для охраны границ. Однако средств на содержание мощной армии у государства было недостаточно. На любые крупные траты монархи сами спрашивали разрешение у парламента. За принятие лояльных решений аристократия и шляхтичи выпрашивали привилегии для себя. Политический строй в Польше превратился в мелкопоместную дворянскую демократию, постепенно влияние богачей и магнатов становилось все более сильным.

Речь Посполита

В 1525 году Альбрехт Бранденбургский, который значился великим магистром Тевтонского ордена, стал лютеранином, Сигизмунд I (король Польши в 1506–1548гг.) сделал его наследным герцогом земель Тевтонского ордена. При последнем короле из рода Ягеллонов, Сигизмунде II (1548–1572) Польша стала невиданно могущественным государством, а Краков стал самым крупным европейским центром, в котором процветали наука, просвещение, архитектура и искусство Возрождения. В течение нескольких лет Краков считался центром реформации.

В 1561 году в состав Польши вошла Ливония, а во время ливонской войны с Россией в 1569 году была проведена замена польско-литовской унии на Люблинскую унию. После этого страна стала носить название Речи Посполитой, что переводится с польского, как «общее дело». Страной стал править единый парламент, законы стали общими, а короля выбирала польская и литовская аристократия. Для обеих частей страны стали выпускать общие деньги, в религиозных вопросах применялась политика терпимости, ведь завоеванные литовскими князьями территории населяли православные христиане.

Выборные короли

Умер Сигизмунд II, у которого не было детей, и огромное государство потеряло управление. В результате шумных и продолжительных дебатов сейма был выбран новый король Генрих Валуа (1573–1574), который вскоре стал французским монархом Генрихом III. Ему навязали принцип избрания короля шляхтой и заставили согласиться с ним, а также присягать «пактом согласия», обязательным для каждого вновь избранного монарха. Пакт передавал сейму право принимать решение о восхождении на престол следующего короля, без согласия парламента монарху запрещалось воевать или изменять размер налогов. Королю полагалось соблюдать нейтралитет в вопросах религии, а жениться он должен был только после согласия сената. Кроме этого, совет из 16-ти сенаторов давал ему наставления и рекомендации. Если же король им не следовал, он не мог рассчитывать на подчинение подданных. Польша стала аристократической парламентской республикой, с выбираемым пожизненно главой исполнительной власти, который не имел достаточных полномочий для управления страной.

Отсутствие полноценной централизованной власти, наличие плохо охраняемых обширных границ, воинственные соседи, у которых власть была достаточно хорошо централизована и поддерживалась сильными войсками, стали первыми вехами на пути к ослаблению страны.

После смерти монарха Карла IX, Генрих Валуа уехал во Францию, чтобы занять освободившийся трон своего брата. Парламент тщетно ломал копья, выбирая следующего короля, и только шляхта, в конце концов, назвала имя следующего монарха. Им стал король Трансильвании Стефан Батория (1575-1586). Монарха женили на принцессе из династии Ягеллонов. За годы его правления была усилена власть над Гданьском, Иван Грозный освободил Прибалтику, а Ливонию опять присоединили к Польше. Баторий разрешил евреям собирать свой парламент, а в борьбу против Османской империи сумел вовлечь украинских казаков, чьи территории располагались вдоль Днепра.

К числу заслуг короля относят судебную реформу и основание университета в Вильне в 1579году. Годы его власти стали эпохой расцвета католицизма и европейской культуры в странах Востока.

Следующим королем стал преданный идеям католицизма Сигизмунд III (1587-1632). Для борьбы с Россией при нем была создана польско-шведская коалиция, а Швеция повернута к католическим догматам. В 1592 году король взошел на шведский трон.

Усилить католицизм в православной среде была призвана, утвержденная на соборе в Бресте, униатская церковь, которая сохраняя православные обряды, стала признавать главенство Папы Римского.

Окончание династии Рюриковичей послужила для Речи Посполитой сигналом к войне с Россией. С целью захвата российского престола польские войска в 1610 году отправились в Москву. Русские бояре предложили царский трон Владиславу, сыну Сигизмунда. Но москвичи в ответ на это подняли народное ополчение, которое возглавили Минин и Пожарский, и выдворили поляков из Москвы.

В 1618 году умер правитель Пруссии Альбрехт II. Его место занял курфюрст Бранденбургский, а территория Польши разделила две провинции германского государства между собой.