Ко второй половине 10-го века Польша была заметным государством на карте Европы. К его созданию приложила руку династия Пястов, объединив воедино несколько племенных княжеств. Достоверно известно, что первым правителем Польши был Мешко I (960-992гг.), владения которого занимали площади между Одрой и Вислой. Годы его власти стали временем принятия поляками христианства западного обряда. Правитель постоянно противился германской экспансии, направленной на восток. В 988 году Мешко присоединил к своим землям Поморье и Силезию, а в 990 году еще и Моравию. Он ощутимо расширил подвластные ему территории, подчинив себе земли от Одра и Нысы до Днепра, а территорию от Балтийского моря - до Карпат. Расширение сфер влияния Польши послужило укреплению ее самостоятельности в отношениях со Священной Римской империей.

Настоящее могущество Польши было достигнуто во время правления сына Мешко, Болеслава. Результатом его продолжительной войны с Римской империей стало приобретение Лужицы и Мильско. Болеслав влился в ряды родственников киевского князя Святополка Окаянного и перешел на его сторону в братской войне последнего с Ярославом Мудрым, в 1018 году вошел в Киев, а в 1025 году он принял титул короля и отобрал у Чехии Краков и Малую Польшу. Королевский титул утратил после смерти короля его сын Мешко Вялый, на долю которого выпала бурная военная жизнь. Ему пришлось немало времени провести в походах против Чехии, Германии и Руси. В этих сражениях он растерял все завоевания своего отца и отказался от королевской короны. Время его правления было смутным, против государственной власти объединилась феодальная знать, что поспособствовало отделению от Польши Поморья и Мазовии.

Вернул Поморье обратно уже Болеслав III (1102-1138), но его смерть стала сигналом к очередному дроблению территории, на этот раз между сыновьями правителя. Старшему Владиславу II досталось управление столицей, Краковом, Великой Польшей и Поморьем. Вторая половина 12 века стала для Польши эпохой распада. Та же участь постигла Киевскую Русь и Германию. Распад государства спровоцировал анархию и беспорядки, вассалы не признавали власть короля и постарались ее ограничить, призвав на свою сторону церковь.

13-й век для поляков стал эпохой нашествия монголо-татарских орд, однако они сумели отвоевать для себя большую часть территории. В то же время страну не оставляли в покое язычники-литовцы и пруссы с севера. В 1226 году защитить свои территории от непрошеных гостей решился князь Мазовии Конрад, для этого он пригласил в страну тевтонских рыцарей, принадлежащих к ордену крестоносцев. Они сумели завоевать для Польши прибалтийские земли, позже названные Восточной Пруссией, на них поселились немецкие колонисты. В 1308 году вновь образованное государство перекрыло Польше выход к Балтийскому морю.

Раздробленность Польши привела к ее ослаблению и зависимости от аристократии и мелкопоместного дворянства. Без их поддержки центральная власть не могла охранять свои границы от набегов монголо-татарских и литовских племен. На территорию государства устремились переселенцы из Германии, которые возводили свои города, либо захватывали сельскохозяйственные угодья, и становились свободными крестьянами. Польские крестьяне стали все чаще попадать в крепостную зависимость.

Инициатором ликвидации раздробленности Польских земель стал Владислав Локеток из Куявии, коронованный в 1320 году Владиславом I.Однако добиться возрождения нации сумел только его сын Казимир III (1333–1370). Он стал отцом юридических и управленческих реформ, укрепил власть короля и денежную систему, в годы его власти вступил в силу свод законов, названный «Вислицкими статутами». Годы его правления облегчили жизнь крестьян, а евреям из Западной Европы было разрешено селиться в Польше. Он присоединил Галицию, Волынь и Подолию, но зато утратил Силезию, не получив выход к Балтийскому морю. Король стал основателем первого польского университета, расположенного в Кракове. Свой трон король-реформатор завещал племяннику Людовику I, который и без того считался одним из сильнейших европейских монархов. При нем польская шляхта и магнаты получила Кошицкий привилей, освобождавший их почти от всех податей на доходы свыше определенной суммы, кроме военной службы.

За это дворяне пообещали признать одну из дочерей правителя принцессой и передать ей королевскую власть в случае смерти отца. В 1384 году шляхтичи сдержали обещание и стали выбирать принцессе Ядвиге мужа, достойного править Польшей. Им был выбран князь Литовский и Русский Ягайло. В 1385 году Ягайло принял католическую веру, ввел ее в Литве, стал мужем Ядвиги и королем Владиславом II. Так возникло Польско-Литовское государство.